Interés científico - Mejoramiento Genético

De acuerdo a estudios de genética poblacional, la heterogeneidad genética encontrada en plantaciones de origen brasilero de yerba mate (88%, Neumann-Wendt 2005) es tan elevada como la variación poblacional natural de la especie (85%, Gauer & Cavalli-Molina 2000), probable reflejo de la superposición casi total entre la zona de producción de los tres países yerbateros y el área de distribución natural. Por su parte Belingheri & Prat Kricun (1997) reportan que en yerbales en plena producción, menos del 35% de las plantas aportan más del 50% de la producción. Estos inconvenientes han suscitado la implementación de diversas estrategias de mejoramiento genético de la yerba mate tendientes a reducir la variabilidad no deseada, e.i. la selección de clones y progenies de alto rendimiento, calidad y adaptabilidad ambiental (Belingheri & Prat Kricun 1997), la regeneración de plantas mediante cultivo in vitro (Sansberro et al. 1998, 1999, 2001, 2004; Rey et al. 2002; Tarragó et al. 2005), la obtención y distribución a principio de la década del 90 de semillas policlonales y biclonales, la reciente obtención y distribución de cultivares clonales, la caracterización de cultivares mediante marcadores moleculares y los ensayos de propagación vegetativa, cuyo esfuerzo tecnológico conjunto sumado al progreso en las prácticas de manejo agrícolas incidió positivamente en el incremento del rendimiento del cultivo (INTA 2010a; Bubillo 2011; Bubillo et al. 2011, 2012). Sin embargo, aparte de este carácter, probablemente poligénico o aditivo, muy poco se sabe acerca de otros loci de importancia agronómica.

En concordancia con los lineamientos del Plan Estratégico para el Sector Yerbatero Argentino 2013-2028, el mejoramiento genético de la yerba mate es clave para el ascenso de las economías locales de la provincia de Misiones, íntimamente relacionadas con el cultivo, las cuales se beneficiarían con el valor agregado que supondría la introducción de cultivares de origen certificado y blend, e.i. con mejores características organolépticas relacionadas con el sabor (asociado con una variación en los contenidos de cafeína, teobromina, glucosa y sacarosa) y con el aroma (asociado con la presencia de más de 40 compuestos volátiles). Asimismo, los productores se beneficiarían con la introducción de plantas con una mayor uniformidad en la densidad de ramas, tiempo de brotación, rendimiento unitario y tolerancia a plagas específicas de la yerba mate, e.i. psílido, taladro grande, marandová, como también con variedades adaptadas a diferentes regiones y exigencias, e.i. tolerancia a períodos de estrés hídrico, bajas temperaturas, heladas y alta insolación.

El éxito de un programa de mejoramiento genético está asociado a diversos factores entre los que se destaca la temprana identificación de los progenitores que darán origen a la próxima generación (INTA 2010b). Sin embargo, en la yerba mate, el mejoramiento genético presenta una limitante natural relacionada con este factor significativo. El árbol de la yerba mate es funcionalmente dioico, es decir que presenta sexos separados en diferentes ejemplares, con flores diclinas, en las cuales uno de los sexos es estéril o abortivo (Giberti 2001). No es posible conocer el sexo de la planta antes de su primera floración, la que ocurre entre 3-10 años luego de la germinación de la semilla (Scherer 1997, 2001; Gottlieb & Poggio 2010) convirtiéndose este tiempo de espera en el cuello de botella de todo el programa de mejoramiento. Es clave entonces el desarrollo de un sistema de detección temprana de género (SDTG) que asista a los programas de mejoramiento genético de la yerba mate que en su defecto deben esperar hasta una década a la primera floración que evidencie el sexo de las plantas para el delineamiento de estrategias en la dirección deseada. Al mismo tiempo este SDTG permitiría lidiar con aquellos caracteres asociados al género (e.i. el gusto amargo de la infusión, Rakocevic et al. 2007), lo que facilitaría el establecimiento de líneas de producción blend. El trabajo de Gottlieb & Poggio (2010) fue pionero en esta dirección al emplear la técnica de análisis diferencial representativo (Representational Difference Analysis, RDA) con el fin de dilucidar posibles diferencias a nivel genómico entre individuos femenino y masculino de yerba mate. Sin embargo, su esfuerzo se vio limitado debido al hallazgo de que ambos sexos comparten el mismo perfil de elementos transponibles y demás secuencias genómico-estructurales (Gottlieb & Poggio 2010).

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