Historia del cultivo, usos y propiedades

Ilex paraguariensis A. St. Hil. (Aquifoliaceae) es un árbol dioico originario de las selvas subtropicales de América del Sur (Giberti 1999, 2011a, b). Sus hojas y pequeñas ramas secas procesadas son utilizadas para preparar la infusión popular, estimulante y de sabor particular, conocida como “mate”, de allí que su nombre coloquial en América Latina sea “yerba mate” o “erva mate”, expresión derivada de la conjunción “ka'a mati”, del guaraní “ka'a” (yerba) y el quechua “mati” (calabaza), esta última en alusión al recipiente de consumo. La yerba mate también se utiliza ampliamente para preparar otras infusiones y brebajes calientes como el “mate cocido”, bebidas frías como el “tereré” y más recientemente, como aditivo en helados, dulces y bebidas energéticas, así como en tintes, cosméticos e ingredientes de spa (Bracesco et al. 2011). Su amplia versatilidad en la industria ha suscitado el estudio de especies co-genéricas, en su mayoría simpátricas, consideradas como adulterantes (Filip et al. 1998; Barchuk et al. 2013). Los estudios sobre las propiedades medicinales de la yerba mate se han incrementado en la última década y existe un consenso actual sobre sus efectos benéficos como antioxidante, anti-inflamatorio, antimutagénico y sobre el metabolismo lipídico (Filip et al. 2000, 2001; Anesini et al. 2006, 2012; Bracesco et al. 2011) que renuevan el interés en el estudio de esta importante especie.

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